Vos inhalateurs et EpiPens ne sont pas très sains pour l’environnement

Vos inhalateurs et EpiPens ne sont pas très sains pour l’environnement

Les stylos à insuline à usage unique ont changé la vie de Brian Brandell.

Ayant grandi avec le diabète de type 1 dans les années 1970, il devait transporter des seringues en verre et des flacons d’insuline partout où il allait. Ainsi, en 1985, lorsque Novo Nordisk a lancé un stylo prérempli jetable combinant plusieurs doses de médicament avec une seringue, M. Brandell a immédiatement adopté le nouveau dispositif.

«C’était une aubaine», se souvient-il.

Mais plus récemment, il a commencé à évaluer les effets de tout le plastique contenu dans les stylos qu’il avait jetés au fil des années, ainsi que les dommages potentiels aux personnes et à son environnement.

« J’utilise ce produit qui sauve des vies », a-t-il déclaré avec frustration, « mais pour pouvoir l’utiliser, je dois être prêt à nuire à l’environnement. »

Ce n’est un secret pour personne : le monde est confronté à un problème de plastique. Ce matériau polyvalent, durable et bon marché obstrue les océans de la planète, libère des toxines dans ses biomes et contribue au changement climatique. Certains pays ont rédigé une proposition de traité qui pourrait interdire certains produits à usage unique et fixer des objectifs de réduction de la production de plastique dans le monde. Mais les négociations ont pris le dessus sur l’opposition provenant des industries des combustibles fossiles et de la chimie.

À l’échelle mondiale, l’industrie des soins de santé a utilisé plus de 24 milliards de livres de plastique en 2023 et devrait en générer 38 milliards par an d’ici 2028, selon BCC Research, une société mondiale d’études de marché.

Généralement fabriqué à partir de combustibles fossiles, le plastique est également une source majeure d’émissions de gaz à effet de serre. Aux États-Unis, le secteur de la santé représente huit pour cent de l’empreinte carbone du pays.

Les entreprises de dispositifs médicaux affirment qu’elles tentent de réduire les déchets, que ce soit en récupérant et en recyclant les produits, en réduisant la quantité de plastique dans les appareils et les emballages, ou en reconcevant les articles avec des matériaux qui ne sont pas à base de pétrole.

Pour l’individu moyen, les détritus médicaux les plus visibles sont les appareils jetables utilisés à la maison, depuis les inhalateurs respiratoires jusqu’aux seringues, en passant par les applicateurs de tampons, les masques et les tubes à oxygène.

Mitch Ratcliffe, l’éditeur de Earth911, un site Web contenant une vaste base de données sur les installations de recyclage américaines, a déclaré qu’il y avait peu d’espoir de recycler ces objets à l’heure actuelle. Cela est dû en partie à leur taille irrégulière, aux problèmes de sécurité liés au risque de propagation de maladies par des éléments non stériles et au fait qu’ils sont souvent composés de matériaux qui ne peuvent pas être traités ensemble. « Nous avons une économie incroyablement complexe, pleine de choses complexes. Nous n’avons tout simplement jamais pensé à le démonter.

Peu de dispositifs sont plus répandus que les stylos à insuline. Environ un tiers des 37 millions d’Américains diabétiques gèrent leur maladie avec l’insuline, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

Novo Nordisk a fabriqué à lui seul 750 millions de stylos à insuline en 2021, composés de plus de 28 millions de livres de plastique. Les stylos comprennent un flacon en verre dans un cadre en plastique et ne sont pas conçus pour être démontés en pièces à des fins de recyclage. On estime que presque tous finissent dans les ordures ménagères.

M. Brandell, d’Oregon City, a essayé de faire quelque chose pour les appareils mis au rebut. Ingénieur biomédical, il a consacré sa carrière au développement de stimulateurs cardiaques, de défibrillateurs et de cathéters. Semi-retraité en 2021, il a travaillé avec un partenaire pour concevoir un gadget portatif qui coupe soigneusement les stylos à insuline afin de pouvoir les démonter. Il travaille également sur les distributeurs en plastique d’Ozempic, le médicament contre le diabète que des millions de personnes prennent désormais pour perdre du poids.

Mais M. Brandell a admis que le démantèlement des enclos n’était que la première étape. Le plastique des stylos est de haute qualité, mais il n’est pas facilement traité par les sites de recyclage municipaux. Il serait probablement regroupé avec d’autres plastiques et pourrait toujours finir dans une décharge ou un incinérateur.

Il étudie également si son gadget, également en plastique, peut être fabriqué avec du bambou ou un autre matériau durable. “Il est assez difficile de faire croire à quelqu’un que je veux que vous achetiez cet appareil en plastique pour pouvoir économiser du plastique”, a-t-il déclaré.

Les géants biomédicaux mondiaux sont confrontés à une pression croissante du public pour modifier le cycle de vie de leurs produits. Novo Nordisk a annoncé son intention de reconcevoir ses produits pour répondre un but de zéro émission nette d’ici 2045.

C’est un changement par rapport à l’histoire de l’entreprise, où le jetable était une commodité souhaitable. “Personne n’a pensé à le concevoir dans un souci de circularité, ni au matériau que nous devrions utiliser, ni à limiter l’épaisseur du plastique”, a déclaré Katrine DiBona, vice-présidente de l’entreprise.

En 2020, l’entreprise a lancé un programme dans trois villes danoises pour recycler les stylos à insuline usagés. Il a fourni aux pharmaciens des sacs de collecte à remettre aux patients qui récupéraient leurs ordonnances, afin que ceux-ci puissent restituer les appareils usagés lors de leur prochaine visite. Ensuite, une entreprise de recyclage tierce a récupéré les stylos pour les démonter, les stériliser et les traiter.

Novo Nordisk a depuis étendu le programme à l’échelle nationale et l’a ouvert à ses concurrents, et a lancé des projets pilotes au Royaume-Uni, en France et au Brésil. Mais le comportement du public est difficile à modifier. Fin 2023, seuls 21 % des utilisateurs de stylos de l’entreprise au Danemark avaient restitué leurs appareils.

GSK, qui vend plus de 200 millions d’inhalateurs respiratoires par an, a rencontré des problèmes similaires avec un programme de reprise de ces appareils au Royaume-Uni de 2011 à 2020. Les composants en plastique des inhalateurs sont recyclables par la plupart des programmes de collecte sélective, mais le les bidons en aluminium contenant le médicament ne le sont pas. L’entreprise a donc collecté les appareils usagés dans les pharmacies, recyclé les composants autant qu’elle le pouvait et incinéré le reste.

Le programme n’a cependant jamais suscité beaucoup d’intérêt de la part des consommateurs. En neuf ans, seulement 24 000 livres de plastique ont été récupérées des inhalateurs, ce que Claire Lund, vice-présidente du développement durable de l’entreprise, a qualifié de « absolument minuscule » en comparaison des environ 5 millions de livres de plastique nécessaires à la production des inhalateurs chaque année.

Les écologistes sont plus préoccupés par le propulseur contenu dans de nombreux inhalateurs, généralement un gaz fluoré qui est un moteur de réchauffement climatique plus puissant que le dioxyde de carbone. En 2021, GSK a commencé à développer un substitut qui, selon Mme Lund, pourrait réduire considérablement les émissions de carbone.

Mais l’entreprise effectue encore des tests sur la nouvelle formulation et prévoit qu’il faudra des années pour obtenir l’approbation du remplacement sur les 140 marchés où les formulations existantes sont vendues.

Mme Lund a déclaré que l’entreprise avait envisagé de créer un produit réutilisable. « Cela a été sur la table à maintes reprises, puis on a renoncé », a-t-elle déclaré.

Contrairement à l’accent mis par Novo Nordisk sur la récupération des matériaux d’un produit spécifique, la société américaine de gestion des déchets Triumvirate Environmental recherche des applications commerciales pour les déchets médicaux réutilisés.

En 2014, l’entreprise a acheté des machines à une entreprise de bois d’œuvre plastique et les a greffées sur l’arrière d’une usine de déchets médicaux à Jeannette, en Pennsylvanie, avec l’idée de transformer certains déchets en produits utiles.

John McQuillan, le directeur général de l’entreprise, a déclaré que l’usine, après un investissement de 70 millions de dollars, recevait les déchets des hôpitaux et des sociétés pharmaceutiques – « certaines des substances les plus dégoûtantes de la planète » – et les traitait via un ensemble complexe. de machines.

Une grande partie des déchets est encore incinérée, mais les objets composés de plastiques utiles, notamment les conteneurs remplis de seringues et d’outils chirurgicaux emballés dans des emballages, sont identifiés, déchiquetés et transformés en matériaux de construction.

“C’est comme un Willy Wonka puant”, a-t-il déclaré.

Le processus est six à huit fois plus coûteux que de jeter les déchets au bulldozer dans un trou dans le sol, a estimé M. McQuillan, bien que Triumvirate récupère une partie des coûts grâce à la vente des produits finaux.

Les entreprises de soins de santé ne manquent pas d’intérêt, car elles fournissent bien plus de déchets plastiques que ce que l’usine Triumvirate peut traiter. Le facteur limitant est plutôt la demande pour le bois de construction en plastique qu’ils produisent, qui est utilitaire et doit concurrencer les alternatives fabriquées à partir de plastiques bon marché. “Il existe dans la couleur de votre choix, à condition qu’il soit noir et à condition que votre définition du noir soit plutôt libérale”, a déclaré M. McQuillan.

Pourtant, en 2022, Triumvirate en a vendu 12 millions de livres, notamment à Menards et Home Depot, qui le commercialisent pour l’aménagement paysager et comme sous-couche pour les champs de gazon.

Comme la plupart des recyclages, le processus est gourmand en énergie. L’usine reçoit principalement des déchets plastiques de clients du nord-est des États-Unis, car les matériaux ont tendance à être mal emballés et sont donc coûteux à transporter sur de longues distances.

Les scientifiques soulignent que cette dépense d’énergie élimine presque tous les avantages environnementaux. Le recyclage d’un produit permet généralement de récupérer moins de 10 % de son empreinte carbone, selon la Dre Andrea MacNeill, fondatrice du Planetary Healthcare Lab de l’Université de la Colombie-Britannique, car la majeure partie de l’impact environnemental d’un produit se produit lors de sa fabrication. « Nous n’allons jamais recycler pour parvenir à une planète saine », a-t-elle déclaré.

Il est bien plus important que les fabricants conçoivent des produits capables d’être réutilisés pendant des années, a-t-elle déclaré, ajoutant que cela nécessiterait également de transformer leurs modèles économiques. « À l’heure actuelle, leur marge bénéficiaire dépend d’une consommation massive. »

Les prochaines avancées dans la conception de dispositifs médicaux durables pourraient se produire dans le siège social trapu en brique et en verre de Battelle, un institut de recherche et développement à but non lucratif situé à Columbus, dans l’Ohio. Bien que l’organisation gère principalement des projets de plusieurs années pour l’armée américaine et le ministère de l’Énergie, des centaines de membres du personnel travaillent avec des sociétés médicales de grande marque pour repenser leurs produits.

L’équipe des dispositifs médicaux occupe un étage entier d’un bâtiment. Certains scientifiques tentent de transformer le soja en plastiques utilisables qui pourraient remplacer ceux traditionnels à base de pétrole. D’autres utilisent de grands réacteurs en acier inoxydable pour étudier la façon dont les substances se dégradent.

Erik Edwards, l’un des principaux scientifiques des matériaux de Battelle, a déclaré que le processus d’examen des nouveaux appareils par la Food and Drug Administration a conduit l’équipe à peaufiner les produits existants plutôt que de proposer des modifications globales. Par exemple, ils aident une société pharmaceutique à repenser un dispositif à insuline pour supprimer une seule pièce en plastique jetable. « L’approche que vous adoptez consiste davantage en mille petits pas », a-t-il déclaré.

Améliorer l’emballage pourrait être une solution facile, a-t-il déclaré. Il y a plusieurs années, le laboratoire a reçu une commande de dispositifs médicaux de la taille d’une paume, et ils sont arrivés dans plusieurs palettes de cartons. «Tout ce transport aérien avait été effectué simplement parce que l’emballage prenait plus de place que nécessaire», se souvient-il.

M. Edwards a déclaré que les clients de Battelle préfèrent généralement les changements qui réduisent les coûts ou améliorent les performances, mais que la durabilité devient de plus en plus un facteur.

Grace Lillie, ingénieure en mécanique, a comparé cette évolution aux changements dans la façon dont le lait était vendu au fil du temps. Autrefois, les gens récupéraient les bouteilles en verre devant leur porte et rapportaient les vides pour les réutiliser, mais l’introduction des cruches en plastique jetables a éliminé le métier de laitier. Réduire la dépendance au plastique peut signifier ressusciter certains processus et rôles.

« Vous voulez que les gens fassent quelque chose de différent, mais vous devez ensuite compter sur la culture pour s’adapter », a-t-elle déclaré.

Avatar photo

Eric D. Eilerman

Related Posts

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Read also x